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Radioactivité

Désintégration d'atomes instables, dits « radioactifs », qui se transforment spontanément en d'autres atomes plus stables. La radioactivité décroît avec le temps. Elle provoque une irradiation qui altère les propriétés physico-chimiques de l'objet irradié. En cancérologie, on utilise la radioactivité pour diagnostiquer les cancers (scintigraphie : suivi dans le corps d'éléments rendus radioactifs) et pour les traiter (radiothérapie externe et curiethérapie : irradiation de la tumeur pour la détruire). Inoffensive occasionnellement et à faibles doses, la radioactivité peut être nocive, et notamment provoquer des cancers en déstabilisant le génome, voire mortelle à forte dose (accidents nucléaires).