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Immunothérapie contre le cancer : la révolution attendue

Traiter le cancer en utilisant notre propre système de défense, le système immunitaire : ce concept, c’est l’immunothérapie. Evoqué de longue date, il est en passe de bouleverser la prise en charge des cancers. Chercheurs et médecins explorent les nombreuses pistes possibles pour faire en sorte que le système immunitaire s’attaque de façon efficace aux cellules cancéreuses.

Immunothérapie contre le cancer : la révolution attendue

Depuis le début des années 2010, le bouillonnement est intense autour de l’immunothérapie contre le cancer. La célèbre revue américaine Science ne s’était d’ailleurs pas trompée en plaçant cette discipline en tête de son palmarès des avancées majeures de 2013. Et si certains sceptiques doutaient encore, le plus grand congrès annuel de la cancérologie clinique, l’ASCO (Société américaine d’oncologie clinique), a confirmé ce fait. Parmi les pistes prometteuses entrevues lors de l’édition 2014, la communauté scientifique et médicale en convient, l’immunothérapie pourrait constituer une véritable révolution dans les années à venir.

Un état des lieux que confirme l’immunologiste Sebastian Amigorena, directeur de l’unité Immunologie et cancer (U932 Inserm/Institut Curie) "En cancérologie, cette stratégie thérapeutique devrait avoir un avenir intéressant. Les résultats obtenus dans les essais en cours sont au-delà de nos espérances puisque, désormais, il est possible de traiter des malades atteints de cancers très avancés. On peut donc penser que chez des patients présentant des cancers moins avancés, les traitements seront encore plus efficaces. Toutefois, ces médicaments ne sont pas sans effets secondaires. Il est donc très important de développer en parallèle des travaux visant à limiter ces effets."

Pourquoi ce "pas de géant" dans cette discipline longtemps considérée comme une piste de recherche aux progrès trop lents ? "Grâce à un changement de point de vue, souligne le chercheur. Désormais le cancer n’est plus uniquement vu comme une maladie des gènes, mais aussi comme une maladie de l’organisme, de l’environnement de la tumeur et du système immunitaire." En effet, les cellules tumorales prolifèrent au sein l’organisme en toute impunité. Elles échappent au système immunitaire. C’est en comprenant comment elles y parviennent que les chercheurs peuvent aujourd’hui proposer de nouvelles solutions pour les contrecarrer.

"Très schématiquement, l’immunothérapie se résume à deux pistes, explique Vassili Soumelis, médecin et immunologiste de l’Institut Curie. Si le système immunitaire ne reconnaît pas la tumeur comme étrangère à l’organisme, il va falloir induire une réponse en l’éduquant, c’est-à-dire en lui apprenant à la reconnaître comme dangereuse. Si la réponse est là, mais pas assez forte, il s’agira alors de la stimuler, pour lui donner une dimension qui soit à la hauteur de son adversaire !"

Crédit photo : Noak / Le Bar Floréal / Institut Curie